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Literature and Ideas

The Smallest of All Circles

Image by Michael Siebert.
My wild-mouthed, beautiful beast, stay safe in your lair
where those paws can relax: your time has not yet come.
Lazily flog your flanks with that gingery tail
as though a sphinx in a squat on burning-hot sands.
Cross those strong legs and make a pillow of hair;
let that big muzzle droop on those grimacing chops.
Sleep and take care, my sweet cat of the desertland.
Caesar will call you, tomorrow, out of your cell,
out into the central circus light. All eyes
of the Roman crowd will be fixed, each surveying you.
From all sides the applause will provide its choral response
to your cries of rage.

We have a virgin of the Christian faith
waiting, her body a thousand times paler still
than pagan Aphrodite's. Her ivory skin
is yours to strip, as you will, with ironclad claws.
Strike that white back and watch her beauty break
apart as you drink her pure-bred blood. As red
as the rose. Don't push your nose against the gate:
it's closed. Just imagine — inside your mane — the joy
of gnawing a flailing, still breathing, delicate girl.
Willing to dive right into the yawning abyss
of your flaming maw. Already the halo is lit
and sits over her head.

The master gladiator scolds his pet,
and, in return, the lion will submit.

I love you fiercely, but your dilated stare
and roar penetrate my soul's lair. So this is the truth:
I have no sacrifice for your hunger-lust,
no Christian slave to throw in the morning. Stay
as calm as you can, or I will lock you away
in a place even deeper than this, more threatening too.
Stop your moaning, your yowling. Try not to fight back. The time
isn't right to unmuzzle your mouth. You'll soon see the day
when sunlight comes to warm your blood — and your back. So stay
silently by the side of a stone, or against
the bars of your subterranean black, and make sharp
your nails of brass.
Tout beau, fauve grondeur, demeure dans ton antre, 
Il n'est pas temps encore ; couche-toi sur le ventre ; 
De ta queue aux crins roux flagelle-toi les flancs, 
Comme un sphinx accroupi dans les sables brûlants, 
Sur l'oreiller velu de tes pattes croisées 
Pose ton mufle énorme, aux babines froncées ; 
Dors et prends patience, ô lion du désert ; 
Demain, César le veut, de ton cachot ouvert, 
Demain tu sauteras dans la pleine lumière, 
Au beau milieu du Cirque, aux yeux de Rome entière, 
Et de tous les côtés les applaudissements 
Répondront comme un chœur à tes grommèlements. 
On te tient en réserve une vierge chrétienne, 
Plus blanche mille fois que la Vénus païenne ; 
Tu pourras à loisir, de tes griffes de fer, 
Rayer ce dos d'ivoire et cette belle chair ; 
Tu boiras ce sang pur, vermeil comme la rose : 
Ne frotte plus ton nez contre la grille close, 
Songe, sous ta crinière, au plaisir de ronger 
Un beau corps tout vivant, et de pouvoir plonger 
Dans le gouffre béant de ta gueule qui fume, 
Une tête où déjà l'auréole s'allume.

Le Belluaire ainsi gourmande son lion, 
Et le lion fait trêve à sa rébellion.

Mais toi, sauvage amour, qui, la prunelle en flamme, 
Rugis affreusement dans l'antre de mon âme, 
Je n'ai pas de victime à promettre à ta faim, 
Ni d'esclave chrétienne à te jeter demain ; 
Tâche de t'apaiser, ou je m'en vais te clore 
Dans un lieu plus profond et plus sinistre encore ; 
A quoi bon te débattre et grincer et hurler ? 
Le temps n'est pas venu de te démuseler. 
En attendant le jour de revoir la lumière, 
Silencieusement, à l'angle d'une pierre, 
Ou contre les barreaux de ton noir souterrain, 
Aiguise le tranchant de tes ongles d'airain.

Théophile Gautier

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